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更新报道:2019313日,美国联邦航空管理局和加拿大交通部停飞了波音737 Max飞机。

波音737 Max飞机诞生于达拉斯—沃思堡国际机场的贵宾俱乐部。2011年7月20日,美国航空(American Airlines)宣布要从空客和波音购买460架飞机来更新机队。其中包括100架波音737新一代更发飞机,该机型当时尚未推出和命名。几十年来,美国航空购买的飞机几乎全部来自波音,而空客通过不断努力,终于打破了波音对这家最终将成为全球最大航空公司的垄断。为此,空客可谓使出了浑身解数。就在距离美国航空宣布该信息还有10天的时候,空客高管们还冒着酷暑,在德克萨斯州炙热的15K跑道终点处等待着与美国航空时任首席财务官的汤姆·霍顿(Tom Horton)会面,作出最后的强行推销努力。空客成功了。

这笔交易引发了一系列事件,包括时至今日——波音最重要飞机所面临的全球安全危机。

波音打算替换掉波音737飞机。该计划甚至得到了现已退休的首席执行官的支持。“我们要造一款新飞机,”吉姆·麦克纳尼(Jim McNerney)同年2月份表示,“我们尚未完成全面评估,但我们目前的倾向是不更换发动机,在这个十年战略期结束时,推出一款全新的飞机。”历史走向了不同的方向。采取了同样十年渐进式战略、逐步蚕食波音市场霸主地位的空客毫不掩饰其在A320上安装新发动机的计划。但波音的飞机换发却并非计划使然,是空客和美国航空共同驱动的结果。波音不得不在其737飞机上安装新发动机,以保持与空客的抗衡。

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波音对这一决定给出的解释是:在研制新型单通道飞机的过程中,遇到了巨大而极其痛苦的短期障碍。虽然在波音787梦想飞机上投入了数十亿美元并延误了数年,但截至2011年夏天,该机型尚未完工。2019年晚些时候,波音交付的波音787梦想飞机将达到800架。虽然每架飞机的制造成本低于销售成本,但仍然存在着230亿美元的生产成本赤字。对依赖于波音737系列连续性的坚定运营商们而言,推出一款新的单通道飞机冒着失去这些运营商的风险。

相关报道:中国航空监管机构下令暂停波音737 Max 飞机的商业运行

推出全新飞机意味着需要抛开过去,以及已建立的基础设施。由于A320neo无需为新开发项目投入150亿美元,因此,其替代机型成本较低,波音更发却冒着让空客占据主导市场份额的风险。随着油价在2008年创下历史新高,航空公司要求在当前技术价格基础上,提高燃油效率。

波音737 Max是波音在短期内保持其市场和财务地位的入场券。对波音而言,放弃波音737意味着要放弃它那只“下金蛋的鹅”——这是一只能为天文数字般的波音787和777X飞机开发成本提供资金的鹅。

波音737 Max飞机正是这种处境下的产物。在这种处境下,短期决策可以大力推动产品改进,但过程往往夹杂着痛苦。这是我多年来进行过广泛讨论的一款机型,诞生于西奥多·皮彭布洛克(Theodore Piepenbrock)博士等学者的研究成果,以及他对商业生态系统演变的研究。

每架飞机的发展都是一系列妥协,但为了使得所交付的波音737 Max飞机达到所承诺的燃油效率,波音不得不削足适履。为了安装更大的发动机,波音找到了创造性的解决方案,即在众所周知的低矮喷气式飞机上安装更大的CFM国际涡轮机。波音将飞机的前起落架加长了8英寸,清理了飞机尾锥的空气动力学,增加了新的翼梢小翼、电传操纵扰流板并且为下一代飞机的飞行员们安装了大显示屏。为了交付一款燃油效率更高、成本更低的机型,波音在推进技术方面进行了一次又一次的尝试,成本也在不断增加。

就波音737 Max机型而言,由于其机头高高翘向空中,增大的发动机——产生自身的升力——将机头推得更高。波音通过分析和随后的飞行测试发现,在特定的高速条件下,无论是在转弯飞行还是无坡度飞行,向上的推力都会增加失速风险。波音的解决方案是采用机动特性增强系统(MCAS)控制规则,通过该规则,两代波音737飞机可以实现同样优秀的表现。通过激活攻角(AoA)数据,MCAS会自动配平水平稳定器压低机头。目前,它是狮航空难调查的核心指向,埃塞俄比亚坠机事件调查也在围绕其展开。

相关报道:波音737 Max的机动特性增强系统(MCAS)是什么?

周二上午,美国总统在推特(Twitter)上尴尬地指出(未提及波音的名字),问题是,从经济方面考虑,航空技术的过于复杂,导致了更高的安全成本。

“(飞行期间)需要迅速做出决策,而复杂则意味着风险。”特朗普写道,“(研发上)花了很大代价,却收益甚微。”

据报道,波音首席执行官丹尼斯·米伦伯格(Dennis Muilenburg)曾在周二早上与特朗普总统通话,敦促其不要停飞(波音737 Max)飞机。

熟悉调查情况的相关人士达成共识:10月29日本不应允许狮航610起飞。这架飞机根本不具适航条件。根据初步调查,在飞机滑行准备起飞时,注册号为PK-LQP的这架飞机的两侧攻角传感器偏差达到了20度。在狮航(Lion Air)的波音 737 Max飞机上,缺少额外付费可选的设备套餐——警告灯,该设备可以提醒机组人员两侧传感器的偏差。保障装置配置不到位。一旦飞机起飞,错误的攻角数据就会导致MCAS系统不断被重启。这种情况下,一旦遇到毫无准备的机组人员,就会导致悲剧性后果,致使飞机机头产生致命的俯冲动作。

我们还不知道埃塞俄比亚航空302航班经历了什么。大概情况跟印尼航班坠机事件类似:一架崭新的飞机,在起飞后不久便明显失控。受损飞行记录器上所记录的信息——孤立事件数据,可能会建立起或推翻两起坠机事件间的直接技术联系。但宏观数据——大背景——是:在成本压力和过去几十年特权认证要求的不断推动和牵引下,一款在设计上不断更改的飞机,在一个前所未有的航空安全时代,发现自己身陷两场灾难性事件之中。

据美国航空业高级官员和航空安全专家称,如果坠机事件发生在西南航空(Southwest Airlines)和美国航空(American Airlines),而不是狮航(Lion Air)和埃塞俄比亚航空(Ethiopian Airlines)方面,波音737 Max飞机会于周日晚间停飞。在要求利益相关者保持一致的航空业,过去48小时发生的一切是重大分歧方之间的较量。据欧洲航空安全局(European Aviation Safety Agency)称,从中国延伸到欧洲,监管机构和航空公司均表示,是时候将暂停737 Max机队“作为预防措施”了。

波音在周二的一份声明中表示,“我们理解监管机构和客户做出了它们认为最适合本国市场的决定。我们将继续跟它们保持接触,确保它们能够掌握有信心运营机队的必要信息。”

美国联邦航空管理局(FAA)在周二的一份声明中表示,“我们的评估显示(波音737 Max)不存在系统性能问题,(评估)也没有给出下令停飞飞机的依据。”其他民航当局也没有向我们提供足以采取行动的数据……如果发现任何影响飞机持续适航的问题,FAA将会立即采取适当行动。”

位于华盛顿州伦顿的波音737飞机装配线是精益生产的一个奇迹。随着组装工作的进行,生产线一点一点地向前推进。源自于丰田精益生产的这一方法是一个持续改善的进程。它不仅将波音737飞机塑造成为了波音的命脉,也致使这场危机可能威胁到波音生存(最严重情况)。不过,装配线上还安装了一种叫做安灯拉绳(Andon cord)的工具。如果出现差错,或者要求调查和修理,在该工具的授权下,任何员工均可拉下开关,停止生产线。世界其他国家都已经拉下了该工具的开关。

Jon Ostrower is Editor-in-chief of The Air Current. Prior to launching TAC in June 2018, Ostrower served as Aviation Editor for CNN Worldwide, guiding the network's global coverage of the business and operations of flying. Ostrower joined CNN in 2016 following four and half years at the Wall Street Journal. Based first in Chicago and then in Washington, D.C. he covered Boeing, aviation safety and the business of global aerospace. Before that, Ostrower was editor of the award-winning FlightBlogger for Flightglobal and Flight International Magazine covering the development of the Boeing 787 Dreamliner and other new aircraft programs from 2007 to 2012. Ostrower, a Boston native, graduated from The George Washington University's School of Media and Public Affairs with a bachelor's degree in Political Communication. He is based in Seattle.

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